多國科學家權威解析新冠肺炎毒源:從實驗室洩露幾率不大

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新冠肺炎(COVID-19)疫情已在全球蔓延近5個月,這種新被發現的冠狀病毒如何跨越物種屏障,從野生動物進入人類依然是難解之謎。多國科學家近日對病毒起源進行了權威分析。

據BBC新聞5月12日消息,自2月以來,有關新冠病毒可能來自武漢一家病毒研究所實驗室的陰謀論在社交媒體上甚囂塵上。

具體而言,這些傳言分兩種:一些人認為這是中國在進行祕密的生物工程研究,另一批人認為這些病毒是天然的,但因實驗室事故而意外洩露。

這些說法隨後被一些政客所採用。尤其在美國,共和黨政府正加緊努力將病毒源頭歸咎於中國,美國總統特朗普(Donald Trump)和國務卿蓬佩奧(Mike Pompeo)在即將到來的大選之前,不斷重複著這種敘事。

但這一說法除了遭到中國的反駁外,亦未獲得美國科學家和情報界的認可,甚至連美國的親密盟友也對此持謹慎態度。

針對病毒的起源,BBC採訪了美國、澳大利亞、法國、荷蘭等國的七名傳染病和病毒學家。

從實驗室洩露幾率不大

處於輿論漩渦中的武漢病毒研究所是中國科學院旗下的研究機構,也是中國唯一一個P4生物實驗室。

P4即生物安全標準中最高等級第四級,意味著這裡研究著最高危的病毒。被研究的病原體往往沒有有效的疫苗或治療特效藥,例如埃博拉病毒、青猴病病毒(馬爾堡病毒)等。

約翰·麥肯齊(John S Mackenzie)是澳大利亞科廷大學一名有著近50年研究經驗的傳染病教授。在2003年,他是第一個到中國調查非典(SARS)疫情起源的技術考察團的團長。

他認為,病毒從實驗室洩露的概率極低,因為全世界所有P4實驗室都必須要經過相同標準的嚴格審查,以避免意外洩露。

「我們稱這種實驗室是盒子中的盒子中的盒子,」他表示,這類實驗室往往有多道安全程序保障,很難同時失效。

美國哥倫比亞大學公共衞生學院病毒學家安吉拉·拉斯穆森(Angela Rasmussen)也持相同觀點。她表示,從历史上看,包括H5N1/H7N7/H7N9流感病毒、MERS、埃博拉病毒和寨卡病毒在內的所有新型病毒都是自然出現的,目前還沒有因實驗室事故而出現新病毒的先例。

莎倫·萊溫(Sharon Lewin)是澳大利亞多爾蒂感染與免疫研究所所長,她稱,盡管新冠病毒與RaTG13有相似之處,但它在進入人體的通道(即受體ACE2上)有著獨特的特徵,所以RaTG13不會感染人類細胞。

此外,科學家們還強調,在進化方面,4%的基因組差異實際上是巨大的。

「RaTG13雖然和新冠病毒是最接近的親戚,但與它仍然相差著需要幾十年才能完成的進化,」哥倫比亞大學的拉斯穆森說。「基因證據表明這種病毒來源於一種自然產生的蝙蝠冠狀病毒,它們很多來自中國的野生蝙蝠。」

戴爾·費舍爾(Dale Fisher)教授是世界衞生組織(WHO)下屬的全球疫情警報和反應網主席,他表示,在幾個月的時間裡,新冠病毒已經發生了100多次突變,這樣的活躍程度進一步證明這種病毒的進化只有在自然界中才能完成。

「冠狀病毒在數百萬只到處飛行的蝙蝠喉嚨裡,顯然比在一個安全的實驗室裡更容易發生變異,」費舍爾說。

病毒可能人畜傳染

安吉拉·拉斯穆森表示,幾乎在任何時候,只要人類接觸到野生動物,就有可能發生人畜溢出現象。

傑拉爾德·庫什(Gerald Keusch)是美國波士頓大學的醫學與國際衞生教授。他表示,在孟加拉國曾爆發的尼帕疫情中,有記錄顯示,當人類飲用被果蝠尿液或唾液污染的水果原汁可能讓人直接受到感染,這意味著蝙蝠可能直接向人類傳播病毒。

根據武漢病毒研究所石正麗團隊2018年刊登在《Virologica Sinica》(《中國病毒學(英文版)》)的研究,科學家曾在雲南一帶調研,發現約2.7%鄰近蝙蝠洞生活的人口,對個別蝙蝠冠狀病毒產生抗體。這些病毒不一定對人體有害,也不一定會變成流行病。

但庫什教授認為,更有可能出現的情況是,蝙蝠向其他哺乳動物逐級傳播,最終傳播給密切接觸的人類。就像SARS病毒可能從蝙蝠傳播到果子貍身上,或MERS病毒可能通過單峰駱駝而傳入人類一樣。

莎倫·萊溫也認為,目前最有可能的情況是多次跨物種傳播。她註意到,新冠病毒的基因序列除了與蝙蝠冠狀病毒有相似之處外,還與中國南方不同地區的一些穿山甲中分離出的病毒有相似之處。這意味著穿山甲可能也是中間的一環。

中國華南農業大學2月7日曾宣布,發現穿山甲很可能是新冠病毒的中間宿主。他們發表的研究顯示,團隊利用廣東省森林公安局和海關在2019年3月至12月截獲的25只馬來西亞穿山甲中提取樣本,發現其冠狀病毒與新冠病毒的基因相似,特別是其S蛋白受體,「近乎一樣」。

另一個由廣西醫科大學、香港大學等不同單位組成的團隊,則從廣西當局在2017年8月至2018年1月截獲的馬來亞穿山甲中提取樣本,發現新冠病毒與這些穿山甲身上的冠狀病毒有相似性。

目前,中國稱溯源工作正在進行,但沒有公布更多進展和細節。官方公布的最後一條有關早期患者的資訊停留在2月26日,當時武漢市政府表示,最早發病的患者是一名沒有去過華南海鮮市場的陳某,他在12月8日發病。

但據武漢前線醫生與中國專家發表在醫學期刊《柳葉刀》上的論文顯示,武漢最早確診的病人在12月1日便已發病。香港《南華早報》則引述一份中國政府的內部調查文件稱,根據對既往病人的回溯,首名新冠病毒患者可能在11月17日就已經進入了醫療系統的視線。